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16 octubre, 2020
Finanzas Minería

Eramet negocia un crédito para producir litio en Salta

La empresa francesa planea invertir 600 millones de dólares en el proyecto Centenario-Ratones.

Eramine Sudamericana negocia con bancos multilaterales parte del financiamiento que necesita para la explotación del salar Centenario-Ratones y la construcción de una planta de carbonato de litio en la provincia de Salta, afirma su CEO, Daniel Chávez Díaz.
En una entrevista exclusiva con Desarrollo Energético, el directivo sostiene que la unidad local de la minera francesa Eramet está en conversaciones con la Corporación Financiera Internacional (CFI), entre otras entidades, para obtener el fondeo y que las negociaciones están avanzadas en un 70%.
Eramine Sudamericana espera respaldar con créditos entre el 50% y el 60% (300-360 millones de dólares) del desembolso total de 600 millones que necesita el proyecto, explica. Entre el 40% y el 50% (240-300 millones) restante provendrá de la caja de su casa matriz en París, dice.
“Los bancos multilaterales no tienen problema de prestar para proyectos en la Argentina porque están seguros de que les van a pagar. En cambio, los comerciales no quieren oír hablar del país”, afirma Chávez Díaz.
Si bien la empresa ya tiene lista la planta piloto y comenzó con los movimientos de tierra y la pista de aterrizaje para aviones, Eramet aún debe aprobar la decisión de inversión final del proyecto, que ya cuenta con la validación de precios internos (VPI) de la firma, explica.
La decisión originalmente estaba estipulada para diciembre, pero fue postergada debido al cambio de gobierno en la Argentina, destaca la CEO de la firma francesa, Christel Bories. “Es más probable que tomemos la decisión a comienzo del próximo año, pero estamos hablando de unos pocos meses de atraso”, resaltó en una conferencia de prensa en Tokio el 15 de noviembre.
La principal preocupación de la empresa es si van a poder mover los fondos que genere el proyecto, tanto para pagar los créditos que se obtengan para su financiamiento, como para transferir los dividendos que produzca, resalta Chávez Díaz.
Eremine Sudamericana podría exportar al menos 150 millones de dólares por año de su producción de carbonato de litio una vez que estén finalizadas las obras, subraya el ex secretario de Minería de Salta, Daniel Blasco.
La empresa también está manteniendo negociaciones con posibles clientes que ya han estado probando el litio producido en la planta piloto, señala Bories. Según la agencia Reuters, los posibles interesados incluyen compañías japonesas, chinas y europeas, algunas de las cuales ya han firmado cartas de intención y memorandos de entendimiento (MOU por sus siglas en inglés).
La compañía lleva invertidos cerca de 100 millones en el proyecto en lo que va de 2019 y planea desembolsar unos 300 millones durante 2020, y otros 205 millones el año siguiente, detalla Chávez Díaz.
Los trabajos incluyen la construcción de una planta con la capacidad de producir 24.000 toneladas por año (t/a) de carbonato de litio equivalente (CLE), un gasoducto de 33 kilómetros de largo, y una pista de aterrizaje, explica.
La minera ya cuenta con la aprobación del estudio de impacto ambiental y toda la documentación necesaria para el proyecto, destaca su CEO. Por eso, está negociando la adquisición del equipamiento que precisa para levantar las instalaciones, cuyas obras serán administradas por la estadounidense M3 y la canadiense BBA, señala.
La compañía utilizará un proceso innovador de extracción directa para obtener litio, desarrollado por Eramet en sociedad con el instituto francés de petróleo y energías renovables (IFP Energies Nouvelles) y Seprosys.
Eramine Sudamericana planea comenzar con las obras de la planta en 2020 y tenerla terminada para mayo de 2021, para poder comenzar a producir carbonato de litio en junio, afirma Chávez Díaz. Su objetivo es alcanzar el 90% de la capacidad de las instalaciones en 2022, explica.
En paralelo, la empresa construirá un gasoducto de 33 kilómetros para conectarse con los troncales Atacama y La Puna, resalta el CEO y agrega que también levantará una planta de compresión en Río Las Burras para aumentar la capacidad de distribución del ducto La Puna a 495.000 metros cúbicos por día (MCD).
Estas obras requerirán de una inversión de 25 millones de dólares, que están incluidos en el presupuesto del proyecto, detalla. Eramine Sudamericana ya lanzó la licitación para la contratación de la firma que se encargará del proceso, dice.
La empresa, que viene trabajando Centenario-Ratones desde 2012, también espera desembolsar tres millones de dólares para continuar con la exploración en busca de más reservas para incrementar la capacidad de producción de la planta a 36.000 (t/a) de CLE en el futuro, resalta Chávez Díaz.
Su superficie total comprende más de 500 kilómetros cuadrados y el área de recursos drenables cubre unos 260, con una posible extensión hacia el norte. El salar, ubicado a 3.800 metros sobre el nivel del mar en el noroeste de Salta, tiene un millón de toneladas CLE de reservas, 9,90 millones de toneladas de recursos totales, con 5 millones de toneladas de recursos inferidos e indicados en los 40 años de vida útil del proyecto.
El proyecto Centenario-Ratones tiene una Tasa Interna de Retorno (TIR) en el rango del 17% al 25%, dependiendo del precio del litio y una recuperación de la inversión de tres a cinco años desde el primer año de producción, en 2022.

Por Hernán Dobry

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