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18 septiembre, 2020
Finanzas Minería

Minera china aumenta su inversión en litio en la Argentina

La empresa se encuentra desarrollando un proyectos en la provincia de Jujuy.

Ganfeng Lithium incrementó su participación en la compañía Minera Exar, que está construyendo una planta de 40.000 toneladas por año (t/a) de carbonato de litio en los salares Cauchari y Olaroz, en la provincia de Jujuy, afirma el CEO de Minera Exar, Gabriel Rubacha.
La empresa china le compró a su socia Lithium Americas el 1% acciones de la empresa en 16 millones de dólares y, de esta forma, pasó a controlar el 51%, mientras que la firma canadiense redujo su posición al 49%, sostiene.
Los fondos serán destinados a capitalizar Minera Exar y utilizarlos para avanzar en la construcción y desarrollo del proyecto, explica el directivo en una entrevista exclusiva con Desarrollo Energético.
Las obras precisan de 565 millones de dólares para estar terminadas, destaca. Este monto está siendo financiado con un crédito senior de 121 millones, un préstamo subordinado de 100 millones, 40 millones de otro intercompañías y 160 millones de ingresos de la venta de una participación del 12,50% de la compañía a Ganfeng Lithium, explica.
“La transacción con Ganfeng Lithium fortalece aún más nuestro balance, mientras asegura la continuidad del avance de la construcción de Cauchari-Olaroz como estaba planeada. Para Lithium Americas, la transacción refuerza nuestra estrategia de levantar operaciones de litio de bajo costo en la Argentina y provee el financiamiento para avanzar con nuestro segundo proyecto emblemático, Thacker Pass, hacia la construcción en Nevada”, subraya el presidente y CEO de la empresa canadiense, Jon Evans.
A pesar del cambio accionario, Minera Exar seguirá al frente de la operación y construcción del proyecto de litio en la provincia de Jujuy y sus directivos seguirán al frente de la firma, incluyendo a Rubacha y a su presidente Franco Mignacco. Ganfeng Lithium cuenta con una participación del 16,70% de Lithium Americas.
Como parte del acuerdo, la empresa china también le otorgó dos créditos por un total de 40 millones de dólares sin intereses con vencimiento en 2029 a la canadiense para repagar los préstamos intercompañía, explica Rubacha.
El primero, de 20 millones, será desembolsado cuando se cierre la operación y el segundo el 1 de agosto. Estos fondos le permitirán a Lithium Americas seguir avanzando con el proyecto de Nevada, destaca.
“Seguimos firmemente comprometidos a invertir en la Argentina, en Cauchari-Olaroz y en el equipo de Minera Exar. La transacción provee un incremento en la flexibilidad financiera y beneficia a Ganfeng Lithium debido a que continuamos invirtiendo en una de las mayores y más baratas fuentes de carbonato de litio globalmente junto a nuestro socio”, destaca el vicepresidente de la empresa china, Xiaoshen Wang.
Minera Exar mantiene su plan de desembolsar 400 millones de dólares en el desarrollo de su proyecto en Jujuy, que ya cuenta con un avance del 30%, resalta Rubacha. La empresa ya tiene comprados todo el equipamiento necesario para realizar los trabajos y levantar la planta, muchos de los cuales ya están llegando al país, detalla.
Las obras
En la actualidad, la empresa ya cuenta con cuatro piletas de evaporación en operación y espera poder sumar otras dos más en febrero, mientras que las restantes lo harán a fines del primer trimestre, en la misma época que estará habilitado el campamento con capacidad para 1.000 camas, señala el directivo
A su vez, el contratista ya está motorizando todo para empezar a levantar la planta de cal que debería estar terminada a finales de junio, explica y agrega que ya han comenzado las obras para levantar el gasoducto, cuya ingeniería esta terminada, y se están iniciando las de las líneas eléctricas de 33 kV y 13,20 kV para darle energía a las pozas y las plantas. Ambos estarán funcionando a comienzos del tercer trimestre.
El proyecto, a su vez, cuenta con un avance del 94% en la construcción de los caminos de acceso y las plataformas para los pozos, mientras que los cimientos de hormigón de la planta de extracción con solvente de boro se encuentran listos en un 33% (la meta es inaugurarla en el cuarto trimestre) y las obras de la de carbonato de sodio, reactivos, productos terminados y otros almacenes, en un 75%.
En tanto, los trabajos de movimiento de tierra para la planta de carbonato de litio terminados y la empresa espera que la obra civil esté finalizada para comienzos del tercer trimestre y, así, poder iniciar la instalación de los equipos.
La compañía aspira a que la fábrica esté concluida a fines de 2020 y empiece a producir a principios del año siguiente para alcanzar su máxima capacidad de 40.000 t/a de carbonato de litio equivalente (CLE) en 2023 y mantener este nivel hasta 2060. En el interín, espera producir 15.250 t/a en 2021 y 36.000 en 2022.
La empresa planea invertir 155 millones de dólares en la construcción de esta planta, 146 millones en las piletas de evaporación, 96 millones en infraestructura, 61 millones en pozos y tuberías. A esto hay que sumarle, la inyección de 67 millones para costos indirectos y 39 millones para contingencias.
Todos estos montos fueron estimados a un tipo de cambio de 45 pesos por dólar, sin embargo, Minera Exar señala que la reciente devaluación no impactará en el presupuesto ya que fue realizado directamente en la moneda estadounidense, de la misma forma que tampoco influirán las restricciones cambiarias de la Argentina.
Su costo de producción alcanza los 3.576 dólares por t/a de carbonato de litio y generará un EBITDA promedio de 235 millones de dólares por año con un precio 10.000 dólares por tonelada de carbonato de litio, valor que podría incrementarse a 307 millones si llega a los 12.000 y alcanzar los 379 millones si toca a los 14.000.
Minera Exar estima para el largo plazo una cotización promedio de 12.000 dólares por tonelada de carbonato de litio, mientras que para 2021 señala que se ubicará en 8.000 y para el año siguiente en 10.000.
En tanto, la compañía calcula un valor presente neto base para el proyecto después de impuestos de 1.330 millones de dólares con una tasa de descuento del 10%. En tanto, el requerimiento de capital de sostenimiento será de 7,20 millones de dólares por año (aproximadamente 180 dólares por tonelada producida) durante los 40 años de la explotación.
Los salares de Olaroz y Cauchari, de 70.000 hectáreas, tienen 276.250 toneladas de reservas probadas de CLE (asumiendo un proceso de eficiencia del 53.70%) para los primeros cinco años y 1,68 millones de toneladas probables para los 40 años restantes. También, posee 3,55 millones de toneladas en recursos medidos, 16,30 millones de toneladas indicados y 4.72 millones inferidos, según el estudio realizado por Montgomery & Associates.
El 75% del carbonato de litio producido (30.000 toneladas) quedará para Ganfeng Lithium, el 10% (4.000 toneladas) para Lithium Americas, mientras que el 15% restante (6.000 toneladas) será vendido a la tailandesa Bangchak Corporation Public Company Limited. En caso de superar las 40.000 toneladas, el sobrante se dividirá entre ambos socios.

Por Hernán Dobry

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